Archivo para 2/11/07

Muere Washoe, la chimpancé que conocía el lenguaje de los signos

Este martes se murió la chimpancé Washoe, el único animal del mundo que ha logrado hasta la fecha aprender el lenguaje de los signos, tras vivir casi 40 años en cautividad.

Beatrix y Allen Gardner, los investigadores que educaron a Washoe, tras ser conscientes de que un chimpancé era incapaz de aprender a hablar decidieron enseñar a Washoe a usar una versión modificada del la lengua de signos americana, ASL. Este lenguaje de signos tiene todas las propiedades básicas del lenguaje humano y lo utilizan muchos niños sordos como si fuera su lengua materna natural.

Desde el primer día los Gardner criaron a Washoe como si fuera un bebe humano, proporcionándole un entorno doméstico agradable. Utilizaban la lengua de signos siempre que Washoe estaba presente y la animaban a que también ella empleara. En tres años y medio, Washoe llegó a usar los signos correspondientes a más de 100 palabras, pero más impresionante fue el hecho de que era capaz de combinarlos y producir «oraciones» del tipo “hazme-cosquillas”, “más-fruta” o “abre-comida-beber” (para conseguir que alguien le abrieses el frigorífico). Algunas de las formas que Washoe utilizaba parecían ser invenciones propias, como el signo que empleaba para referirse a cisne (“agua-pájaro”), lo que parecería indicar que su sistema de comunicación era productivo en potencia. Además, Washoe demostró comprender una cantidad mucho mayor de signos que los que lograba producir; también parecía ser capaz de mantener conversaciones de tipo pregunta-respuesta.

La chimpancé llegó a conocer 250 palabras del lenguaje de signos americano e, incluso, enseñó el lenguaje de los signos a tres chimpancés más jóvenes que hoy tienen entre 29 y 31 años.

Sin embargo, científicos como el famoso lingüista Noam Chomsky o el psicolingüista Steven Pinker sostienen que ni Washoe ni ningún otro chimpancé aprendiese el lenguaje de signos. Simplemente se aceptaba ingenuamente el absurdo mito de que el ASL es algo así como un sistema de gestos y pantomimas, que el chimpancé repite, y no un lenguaje completo con su fonología, su morfología y su sintaxis.

DEBATE: ¿Son capaces los chimpancés de comunicarse con los humanos?

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